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Ce monument est classé par l'UNESCO qui en dit

" Le souci de l’esthétique architecturale et des paysages créés qui anima son concepteur, Pierre-Paul Riquet, en fit non seulement une prouesse technique, mais aussi une œuvre d’art."

Le canal du Midi relie la Garonne à la mer Méditerranée. Il est considéré par ses contemporains comme le plus grand chantier du XVIIe siècle. Avec le canal de Garonne, il est aussi dénommé « canal des Deux-Mers » car il fournit une voie navigable de l'océan Atlantique à la mer Méditerranée.

Stricto sensu, le Canal du Midi n'est que la partie basse du canal des deux mers.

Patrimoine naturel et architectural exceptionnel, le canal du Midi abrite de nombreux trésors issus de trois siècles d’histoire.

Héritage de l’histoire, le canal du Midi est ainsi un des plus anciens canaux d’Europe encore en fonctionnement. Inscrit en 1996 sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO, il est considéré comme le plus grand ouvrage en génie civil du XVIIème siècle.

Long de 240 kilomètres, il ne compte pas moins de 350 ouvrages d’art, dont 63 écluses, 126 ponts, 55 aqueducs, 7 ponts-canaux, 6 barrages, 1 épanchoir et 1 tunnel !

Les plantations le long du canal du midi vont commencer au XVIIIème avec des essences diverses puis c'est le platane qui va dominer ces plantations.

Ces plantations sont immenses puisqu'elles sont de 190 000 arbres, des Ormes, des Frênes, des Pins Parasol, des chênes et surtout 42 000 platanes aujourd'hui atteints de la maladie du chancre doré. Les plantations de platane représentent 60% du linéaire du canal et sont nécessaires à plusieurs titres :

- leurs racines servent à retenir les berges du canal qui n'a jamais été, ainsi, curé pour des chutes de berges.
- Leurs ombres permettaient d'assurer des températures supportables lors des tractages des péniches par les chevaux avant que celles-ci soient motorisées.
- Ces mêmes ombres diminuent l'évaporation et ainsi le niveau d'eau qui est faible, 2 mètres environ, peut être mieux tenu.

10 000 platanes ont déjà été abattus suite à la maladie et une surveillance acharnée est réalisée sur les 32 000 restants en attendant un éventuel vaccin. Mais déjà, un appel au mécénat est engagé pour commencer à replanter les berges au plus vite.

Ce jour, l'Association des Anciens Combattants et Victimes de Guerres de Roquefort la Bédoule avait choisi de faire un voyage en péniche sur un bout de ce canal, et nous avons pu y participer.

Le canal du Midi représente une situation stratégique dans les canaux français même si, à l'ère du tout camion, son usage est très affaibli et même arrêté pour le transport. Mais les problèmes écologiques redonneront certainement du poids à ce patrimoine. Le canal du Midi permet de faire une jonction Alsace, Bordeaux.

Le Rhône est relié de Beaucaire à Sète par le canal dit du Rhône à Sète.

La navigation se poursuit ensuite dans le bassin de Thau pour rejoindre l'écluse ronde d'Agde et entrer ainsi dans le canal du midi lui-même.

Le Canal du Midi avec l'Association des Anciens Combattants 1/2Le Canal du Midi avec l'Association des Anciens Combattants 1/2

C'est donc le trajet situé entre Agde et Béziers que nous allons faire ce jour-là, ces 23 Kms et 4 écluses, 3 de 2,50 mètres de dénivelé et une de 6,50 mètres pour arriver aux écluses de Fonserannes à Béziers où nous aurons fini cette balade.

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Départ en bus se fait très tôt le matin avec nos anciennes souriantes.

Le Canal du Midi avec l'Association des Anciens Combattants 1/2Le Canal du Midi avec l'Association des Anciens Combattants 1/2

L'écluse ronde d'Agde : L'écluse ronde d'Agde met en relation Agde avec le canal du Midi. Elle possède non pas deux portes, comme une écluse simple classique, mais trois portes, la forme ronde du bajoyer permettant aux bateaux de manœuvrer à l'intérieur du sas pour choisir leur sortie. Construite en 1676 en pierre noire basaltique, elle a été modifiée en béton en 1978 pour accueillir des péniches plus importantes.

Elle relie par ses trois portes Béziers, l'étang de Thau par le cours haut de l'Hérault et l'écluse de Prades et enfin Agde par le cours bas de l'Hérault. Ces trois niveaux sont différents. Il n'y a que deux ouvrages de ce type en France, mais cette écluse est bien la première.

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Le bateau qui s'occupe des platanes malades est justement en train de quitter l'écluse à notre arrivée. Nous le retrouverons plus tard, garé le long d'une berge pour se mettre en place pour abattre des arbres malades dans toutes les conditions de sécurité et surtout en évitant la propagation des sciures.

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Le Capitaine réalise ensuite un discours d'humour pour nous expliquer ce que nous allons voir, donner les consignes et nous annoncer que le cuisinier se mettait à l'œuvre pour réaliser la paëlla de midi.

Le tout sous le regard du Président de l'Association.

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Le départ a enfin lieu

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Des bateaux sont amarrés le long du canal, souvent de façon permanente

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Un croisement de péniches, ou avec d'autres bateaux est très minutieux, le canal n'est pas si large

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Les platanes sont malades, leurs morts défigurent le paysage

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Le pont des 3 Yeux est typique du canal ; il porte ce nom car il possède trois arches, une sur terre ferme pour permettre le passage des chevaux sur le chemin de hallage, une à l'opposée pour faciliter le reflux de l'eau lors du passage de la péniche dans l'arche centrale.

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Un épanchoir qui permet d'évacuer le trop plein du canal

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Des ponts neufs, construits pour les routes et les voies ferrées ou même l'autoroute. Des ponts tagués…

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La navigation permet tout le long de ces 23 kms de se régaler de paysages calmes, reposants, et pourtant divers selon les lumières.

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Des ponts de brique ou de pierre sont les témoins des premiers ouvrages construits il y a longtemps.

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Des bateaux résidences squattent les berges régulièrement, plus ou moins pourris et entretenus. De nombreux bateaux coulés salissent le paysage.

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Le Parc de Vias est une découverte, ce parc communal est en activité en saison d'été et géré par le commune de Vias elle-même.

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L'ouvrage du Libron est un des plus compliqué rencontré. Le Libron est un fleuve côtier qui arrive au même niveau que le canal. Lors de ses crues, il provoque avec les limons l'ensablement du canal. Ce grau naturel du Libron comporte une installation qui permet de canaliser par-dessus les eaux du canal, les eaux torrentielles évitant ainsi l'ensablement.

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On rencontre ensuite un canalet vers Roque Haute. Sur la commune de Portiragnes se trouve un ancien volcan strombolien qui est l'extrémité sud de la chaîne des Puys.

Ce volcan ne fait que quelques dizaines de mètres de haut mais il a une importance fondamentale dans la construction du canal puisque de ses carrières sont été extraites les roches basaltiques des ouvrages de la région. Le canalet ne permettait pas le croisement des péniches qui ne pouvaient le faire qu'à la zone d'embarquement.

Le canalet est maintenant interrompu sur une partie et la zone de Roque Haute est devenue un Parc Naturel et protégé.

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L'apéro est ouvert au bar de la péniche. Pendant que les hommes boivent, et comme très souvent, les femmes restent raisonnables.

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Le capitaine autorise la visite des salles techniques de surface, la cuisine et la salle de pilotage. La vitesse est limitée à 6 km/h pour les grosses péniches et 8 km/h pour les bateaux plus petits. Le capitaine est en liaison avec l'avant du bateau par des caméras, il est coupé, sur ce type d'usage, de la vue par la salle de restaurant.

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L'inévitable grimace de Gu nous est concoctée.

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Tag(s) : #Mon village en Provence

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